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MÉTÉO

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ASTRONOMIE - Du plastique dans l'espace ? Cassini trouve du propylène dans l'atmosphère de Titan

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Invité

Invité



MessageSujet: ASTRONOMIE - Du plastique dans l'espace ? Cassini trouve du propylène dans l'atmosphère de Titan Mer 2 Oct 2013 - 16:20

L'un des instruments de Cassini a mis en évidence la présence de petites quantités de propylène (ou propène) dans l'atmosphère basse de la lune de Saturne, Titan. Dans l'industrie, ce composé est utilisé pour fabriquer de la matière plastique.



C'est une découverte étonnante qu'a dévoilée lundi la NASA dans un communiqué. Pour la première fois, les scientifiques ont déniché dans l'espace un composé qui n'avait jamais été retrouvé ailleurs que sur Terre. Le composé en question ? Du propylène (ou propène), un ingrédient actuellement utilisé dans l'industrie pour fabriquer des matières plastiques. La trouvaille a été réalisée par l'un des instruments de la sonde Cassini : le spectromètre CIRS.

Cet instrument mesure la lumière infrarouge émise par Saturne et ses lunes. C'est ainsi qu'il a découvert la présence de petites quantités de propylène dans l'atmosphère basse de Titan. Il s'agit de la première molécule identifiée par CIRS sur la lune. "Ce composé chimique est partout autour de nous au quotidien, entrelacé sous forme de longues chaines pour créer un plastique appelé polypropylène", a expliqué Conor Nixon, du Goddard Space Flight Center de la NASA et principal auteur de l'étude publiée dans la revue Astrophysical Journal Letters.

Une découverte pas si facile.

La découverte d'un composé aussi fréquent dans notre quotidien au sein de l'atmosphère de Titan est tout à fait remarquable. Néanmoins, elle n'a pas été aisée. CIRS peut identifier un gaz dans l'atmosphère en utilisant son empreinte thermique qui est unique. Seulement, le défi est d'isoler cette signature particulière des autres signaux émis par les autres gaz qui se trouvent autour. "Cette mesure a été très difficile à réaliser car la faible signature du propylène est noyée par les composés chimiques liés qui ont des signaux bien plus forts", a indiqué Michael Flasar, principal investigateur du CIRS.

Toutefois, ce n'est pas la première fois qu'un vaisseau s'intéresse aux gaz contenus dans l'atmosphère brunâtre de Titan. Dans les années 1980, Voyager 1 s'était déjà penché sur la question et avait permis de constater que ces gaz étaient des hydrocarbures, autrement dit des molécules contenant des atomes de carbone et d'hydrogène. Ces dernières apparaissent lorsque les rayons du soleil cassent les molécules de méthane, second gaz le plus abondant dans l'atmosphère de Titan.

Les nouveaux fragments obtenus peuvent alors s'associer pour former des chaines de deux, trois ou plus carbones. De fait, Voyager 1 avait réussi à détecter plusieurs types d'hydrocarbures avec un, deux ou trois carbones, parmi lesquels le propane et le propyne. Mais l'engin n'avait pas mis en évidence de propylène. Les années suivantes, les scientifiques avaient continué les investigations mais ce composé n'avait encore jamais été détecté, avant l'intervention de CIRS.

D'autres composés à découvrir dans l'air de Titan ?

"Ce succès augmente notre confiance dans le fait que nous trouverons encore d'autres composés chimiques cachés depuis longtemps dans l'atmosphère de Titan", a commenté Michael Flasar cité dans le communiqué de la NASA. "Je suis toujours excité quand les scientifiques découvrent une molécule qui n'a jamais été observée avant dans une atmosphère", a ajouté Scott Edgington, scientifique du Jet Propulsion Laboratory de Pasadena.

"Cette nouvelle pièce de puzzle fournira un test supplémentaire pour déterminer à quel point nous connaissons le 'zoo chimique' qui constitue l’atmosphère de Titan", a t-il conclu.
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ASTRONOMIE - Du plastique dans l'espace ? Cassini trouve du propylène dans l'atmosphère de Titan

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