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MÉTÉO

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ASTRONOMIE - Un astéroïde qui orbite à proximité de la Terre ? Non, une comète !

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Invité

Invité



MessageSujet: ASTRONOMIE - Un astéroïde qui orbite à proximité de la Terre ? Non, une comète ! Jeu 12 Sep 2013 - 7:34

Depuis 30 ans, les scientifiques pensaient que l'objet connu sous le nom de (3552) Don Quichotte était un astéroïde géocroiseur. Selon une nouvelle étude, il s'agirait en fait d'une comète.



Les choses ne sont pas toujours ce qu'elles paraissent être, même dans l'espace ! Pour preuve, la nouvelle étude menée par une équipe internationale de chercheurs sur (3552) Don Quichotte. Découvert en septembre 1983, cet objet orbite autour du Soleil dans le voisinage de la Terre et a toujours été considéré comme un astéroïde. Il s'agit même du troisième plus gros objet à se promener près de notre planète.

Mais l'équipe dirigée par Joshua Emery de l'université de Tennessee a découvert que (3552) Don Quichotte n'était en réalité pas un astéroïde, ni une comète morte, mais une comète bel et bien active. "Don Quichotte a toujours été considéré comme un objet excentrique. Son orbite l'amène proche de la Terre, mais aussi loin vers Jupiter. Une orbite aussi vaste est similaire à celle d'une comète, pas à celle d'un astéroïde, qui tend à être plus circulaire", explique Joshua Emery dans un communiqué. 

Une chevelure et une queue.

Aussi, les chercheurs avaient conclu qu'il s'agissait d'une comète qui avait épuisé tout son dioxyde de carbone et son eau, autrement dit une comète morte. Pour en savoir plus sur elle, Emery et ses collègues ont examiné des images de l'objet prises en 2009 par le télescope Spitzer alors qu'il se trouvait dans la partie de son orbite la plus proche de la Terre. Si les clichés n'étaient pas aussi nettes qu'ils l'auraient souhaité, ceci leur a permis d'observer que l'objet avait bel et bien une chevelure et une queue pâle.

En allant plus loin, l'équipe a également observé d'autres images, cette fois-ci capturées en 2004, alors que (3552) Don Quichotte se trouvait dans les régions les plus éloignées de son orbite. Elle a alors réussi à déterminer que la surface de l'objet était composée de poussière de silicate, qui est similaire à la poussière qui entoure les comètes. A cette distance, le faux astéroïde n'avait toutefois pas de chevelure ou de queue, ce qui est fréquent puisque les comètes ont besoin de la présence du soleil pour former ces structures.

De la glace sur d'autres objets ?

D'après les nouvelles mesures réalisées, (3552) Don Quichotte ferait environ 18 kilomètres de long et serait bien plus brillante qu'estimée. "La puissance du télescope Spitzer nous a permis de repérer la chevelure et la queue, ce qui n'était pas possible avec d'autres télescopes basés au sol. Nous pensons maintenant que ce corps n'est pas juste rocheux mais contient beaucoup de glace, du dioxyde ou du monoxyde de carbone sous forme de glace", a expliqué Emery.

Cette découverte implique que le dioxyde de carbone et la glace d'eau pourraient être également présents sur d'autres objets géocroiseurs. L'important ici n'est pas l'impact potentiel, qui est extrêmement improbable dans ce cas, mais "l'origine de l'eau sur Terre", a commenté David Trilling, de la Northern Arizona University. D'après les chercheurs, les comètes pourraient en effet être la source d'une partie de l'eau terrestre.

Or, selon les estimations, Don Quichotte abriterait environ 100 milliards de tonnes d'eau, soit à peu près la quantité contenue dans le lac Tahoe situé aux Etats-Unis.
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